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Einer neuen Generation von Ballonfahrern beibringen, hoch, hoch und weg zu gehen

ENUMCLAW, Washington – Dreitausend Fuß hoch, kurz nach Sonnenaufgang an einem neuen Morgen, griff McKenna Secrist über den Rand einer metallgerahmten Korbgondel und ließ eine Handvoll Popcorn los, um den Wind zu testen. Anstatt mit der Schwerkraft nach unten zu treiben, erhoben sich die kleinen weißen Körner nach oben, nach oben und weg und enthüllten den Luftstrom und die Sinkgeschwindigkeit ihres Ballons, als sie sich auf die Landung vorbereitete.

„Jeder Ballonflug ist ein Abenteuer, weil man den Wind nutzt, um zu navigieren, wohin man will“, sagt sie. „In einem Ballon bewegt man sich auch so langsam und hat eine 360-Grad-Ansicht der Welt, die einem wirklich eine Perspektive gibt. ”

McKenna Secrist, Center, ein kommerzieller Heißluftballonpilot, beobachtete, wie ein Heliumballon, Pibal genannt, in der Nähe von Enumclaw, Washington, am Himmel schwebte. Kredit. . . Ruth Fremson/The New York Times

Während es nach oben driftet, zeigt das Pibal Ballonfahrern, wo die Luftströmungen fließen. Kredit. . . Ruth Fremson/The New York Times

Frau Secrist, 21, ist einer der jüngsten kommerziellen Heißluftballonpiloten des Landes. Sie habe sich früh mit dem Ballonfieber infiziert, sagte sie, bevor sie sich erinnern kann. Im Alter von 9 Jahren begann sie sich freiwillig in einer Support-Crew zu engagieren und kaufte sich mit 15 ihren eigenen Ballon mit Ersparnissen und etwas Hilfe von ihren Eltern. Mit 18 erhielt sie eine kommerzielle Lizenz.

Langjährige Ballon-Enthusiasten hoffen, dass sie die Vorhut einer neuen Welle des Interesses an einem Sport ist, der vom Ergrauen einer älteren Generation bedroht wird, die in den 1960er und 70er Jahren das Ballonfahren in seiner letzten großen Wachstumswelle umarmte.

Devan Pearson, rechts, ein Flugschüler, half Frau Secrist beim Packen nach einem Flug. Kredit. . . Ruth Fremson/The New York Times

Ein neues Programm, das darauf abzielt, eine nächste Generation zu rekrutieren – und eines, das mehr Frauen und Menschen umfasst, die nicht weiß sind – ist Teil dieser Hoffnungen im Bundesstaat Washington. Aber ein tieferer Enthusiasmus, sagen Ballonfahrer, kommt von etwas, das schwieriger zu bestimmen ist, und das Interesse steigt, da die Covid-19-Pandemie die Muster des amerikanischen Lebens auf den Kopf gestellt hat.

„Jedes Mal, wenn ich fliege, will ich meinen eigenen Ballon“, sagte Cooper Dill, ein Abiturient, der kürzlich mit Frau Secrist einen Trainingsflug absolvierte und die Propanbrenner erst zum zweiten Mal bediente. Er und ein Freund, Aidan Hughes, beide 17, sparen, um gemeinsam einen Ballon zu kaufen. Mr. Dill verkaufte sogar seinen geliebten Pickup-Truck, um seinen Anteil am Geld zu sammeln. Ihr Timing ist gut: Da viele ältere Ballonfahrer in Rente gehen und ihre Ausrüstung verkaufen, kann ein schonend gebrauchter Ballon mit all seinen Komponenten, obwohl er immer noch teuer ist, nur 10.000 bis 20.000 US-Dollar kosten. (Ein neuer Ballon, der einen Piloten und zwei bis drei Passagiere befördern kann, kann 40.000 US-Dollar oder mehr kosten.)

Frau Pearson, 21, bereitet den Ballon für einen Sonnenuntergangsflug vor. Kredit. . . Ruth Fremson/The New York Times
Testen der Brenner, bevor Sie in die Lüfte steigen.

Mandy Johnson, eine langjährige Aeronautin und Ballonfahrerin in Washington, sagte, ihre Liste neuer Schüler sei in diesem Sommer größer als je zuvor in 25 Jahren, etwa zwei Drittel von ihnen sind 20 bis 35 Jahre alt.

„Und etwa die Hälfte sind Frauen, was wirklich sehr gut ist“, sagte Frau Johnson.

Die Physik des Sports ist ziemlich einfach: Wenn die Luft in einem Ballon – Hülle ist der Begriff der Kunst – auf 100 Grad wärmer als die Luft außerhalb erwärmt wird, steigt die Kugel auf; bei weniger als 100 Grad Unterschied sinkt er, mit einigen Abweichungen je nach Außentemperatur, Gesamtgewicht und -größe des Ballons und der Anzahl der Passagiere.

Propantanks in der Gondel machen die Luft heißer; Seile, die mit der Oberseite des Ballons oder dem Fallschirmventil verbunden sind, lassen heiße Luft ab, um den Abstieg zu ermöglichen. Umschläge gibt es in unterschiedlichen Größen, aber ein großer kann aufgeblasen 10 Stockwerke hoch sein, mit 3.000 Quadratmetern Nylongewebe und 15 Meilen Faden, der benötigt wird, um die Hunderte von Stoffbahnen zusammenzunähen.

Beka Simila, links, eine Flugschülerin, half beim Aufblasen eines Ballons. Kredit. . . Ruth Fremson/The New York Times

Wenn er nicht in der Luft ist, leitet Eliav Cohen, der Chefpilot von Seattle Ballooning, der auch Frau Secrist als Pilotin beschäftigt, ein Technologieunternehmen. Er gilt als einer der Führer des Landes, wenn es darum geht, neues Blut in den Sport zu bringen. Er startete dieses Jahr ein Programm, um junge Leute zu gewinnen, und machte die Amazon Studios auf sich aufmerksam, die 2019 „The Aeronauts“ veröffentlichten, einen Film über die Anfänge des Ballonfahrens. Das Unternehmen sah eine Gelegenheit zur Förderung und gab der Gruppe von Herrn Cohen eine Nachbildung von „The Mammoth“, dem Ballon, der im Film gezeigt wird, für Studenten. Er arbeitet jetzt mit dem Muckleshoot Indian Tribe und King County in Seattle zusammen, um mehr Studenten mit unterschiedlichen wirtschaftlichen und rassischen Hintergründen zu rekrutieren.

Passagiere, von links, Cata Stewart, Phil Brown und Jacob Murillo, 16, bereiten sich auf die Landung vor. Kredit. . . Ruth Fremson/The New York Times
Ballonisten auf einem Sonnenaufgangsflug, der sich auf die Landung vorbereitet. Kredit. . . Ruth Fremson/The New York Times

Es gibt bereits einen deutlichen feministischen Faden, der sich durch die Ballongeschichte im pazifischen Nordwesten zieht. Pioniere wie Luana Sever, eine Textilkünstlerin, die eine der ersten Ballonreparaturfirmen eröffnete, und Gladys Dawson Buroker, eine rasende Pilotin, Motorradfahrerin, Flügelläuferin und Fallschirmspringerin, inspirierten eine Generation weiterer Ballonfahrerinnen nach ihnen. Ginger Kelly, 88, eine der ersten lizenzierten Ballonpilotinnen des Landes, betrachtet Frau Buroker als Mentorin.

“Sie trug dieses kleine Haarnetz und sah nicht aus, als könnte sie etwas tun”, sagte Frau Kelly über ihre alte Lehrerin. „Aber sie konnte alles. ”

Kyle Cunningham, ein Besatzungsmitglied, half beim Landen eines Ballons.

In der Gegend von Seattle werden die Luftströmungen von der den Horizont dominierenden Masse des Mount Rainier bestimmt. Abends strömt die Luft aus niedriger Höhe aus kilometerlanger Entfernung in Richtung Rainier und zieht Ballons entlang eines im Allgemeinen zuverlässigen Flusses. Am Morgen, wenn die Sonne die Cascade Range erwärmt, strömt kühle Luft nach unten und weg vom Berg. (Die Albuquerque Box in New Mexico ist eine weitere berühmte Windanomalie.) Aber die Verallgemeinerung gilt, wo immer Sie sind: Wenn Sie die unsichtbare Karte der Luftströmungen beherrschen und wissen, ob Sie nach oben oder unten gehen müssen, um eine vorherrschende Strömung einzufangen, können Sie, mehr oder weniger, sagen Sie Ihren Kurs voraus.

Aber der vielleicht größte Reiz des Ballonfahrens ist, dass man sich nicht immer sicher sein kann. Da die Luft jeden Tag anders ist, weiß man nie mit Sicherheit, wo man landen kann. Als Teil seiner Flugvorbereitungen klopft Mr. Cohen an Türen überall in seiner Ecke im ländlichen Washington, etwa eine Stunde südlich von Seattle, und fragt, ob der Grundstückseigentümer – falls es nötig sein sollte – schrecklich etwas dagegen hätte, wenn ein wunderschöner Ballon landete im Feld. Die meisten Leute, sagte er, würden dem gerne nachkommen.

Eliav Cohen, rechts, der Chefpilot von Seattle Ballooning, stößt mit seinen Passagieren nach einer Landung an.
Ein Konvoi von Fahrzeugen rollte nach dem Sonnenuntergangsflug davon. Kredit. . . Ruth Fremson/The New York Times

Als Besatzungsmitglied für einen Ballonflug zu arbeiten – beim Start zu helfen und dann mit einem Lastwagen und einem Anhänger dorthin zu folgen, wo auch immer eine Landung stattfindet – ist ein eigenes Abenteuer. Aidan Hughes erlebte es aus erster Hand, als sich die Flucht von Frau Secrist ihrem Ende näherte.

Ruhige Winde erforderten eine früher als erwartete Landung, so dass Mr. Hughes ein paar Einfahrten hinuntersprintete, um die dort lebenden Menschen um Erlaubnis zum Landen zu bitten.

„Ihr nächster rechts, genau dort“, wies ihn Mrs. Secrist über das Funkgerät an, während ihr Ballon über ihnen vorbeitrieb. „Wenn Sie einsteigen und um Erlaubnis fragen könnten, wäre das großartig“, sagte sie. Mr. Hughes war erfolgreich; der Besitzer sagte ja; der Flug kam runter.

„Manche Menschen auf der Welt sind mürrisch, aber wie kann man auf einen Heißluftballon sauer sein?“ sagte Frau Secrist.

Kredit. . . Ruth Fremson/The New York Times

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