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Heißer Vax-Sommer? Falstaff und Shakespeare im Park sind bereit.

Bei der ersten Probe zu „Merry Wives“ bei Shakespeare in the Park erzählte die Dramatikerin Jocelyn Bioh eine Geschichte. In den ersten Monaten ihres Schauspielstudiums, sagte sie, habe ein Professor ihr Aussehen unter die Lupe genommen, auf ihren Akzent gehört und entschieden, dass Shakespeare nichts für sie sei. „Mir wurde gesagt, dass keiner meiner Schwarzen, keine meiner Afrikaner, keine meiner New Yorker in irgendeiner Weise ein Teil von Shakespeare sein durfte“, sagte Bioh, ein Kind ghanaischer Einwanderer.

Aber für Shakespeare in the Park in diesem Sommer, dessen Aufführungen am 6. Juli begannen, werden Bioh („School Girls“, „Nollywood Dreams“) und der Regisseur Saheem Ali eine neue Adaption von „The Merry Wives of Windsor“ uraufführen, die Shakespeares Volkskomödie mit den afrikanischen Einwanderern, die Harlem zu Hause nennen. „In der Lage zu sein, mich ganz in etwas zu versetzen, von dem mir gesagt wurde, dass keiner von mir dabei sein könnte, fühlt sich ziemlich unglaublich an“, sagte sie und riss den 105-köpfigen Videoanruf ab.

Eine umwerfende Komödie, diese „Merry Wives“ ist aber auch etwas mehr. Wie die Hit-Version von „Much Ado About Nothing“, die der Delacorte 2019 präsentierte, ist sie komplett in Schwarz besetzt. Aber dieses Mal repräsentiert diese Besetzung Einwanderergemeinschaften, die man nicht oft auf der Bühne sieht. Bioh und Ali hoffen, dass es als Modell dafür dienen kann, was Theater werden könnte. „Wir wollen, dass es antirassistisch ist“, sagte Ali. „Wir wollen, dass es Möglichkeiten für farbige Menschen gibt, die es vorher nicht gab. ”

Außerdem, wer könnte den heißen Sommer besser einläuten als sein durstiger Held Falstaff?

Ali, Mitte, und Mitglieder der Besetzung und Crew arbeiteten eine Szene mit MaYaa Boateng, Mitte, die am Boden von Schränken zusammengeknüllt ist. Kredit. . . Sara Krulwich/The New York Times

Bis Ende des Frühjahrs wussten die Mitarbeiter des Public Theatre, das Shakespeare in the Park beaufsichtigt, nicht, was der Sommer, heiß oder nicht, bringen würde. Die Absage der letztjährigen Saison, das erste Mal seit der Eröffnung, dass das Delacorte dunkel geworden war, war so niederschmetternd wie unvermeidlich. Damit es wieder öffnen konnte, planten die Mitarbeiter für jeden Notfall ein. Regierungsanweisungen und Gewerkschaftsverträge legten schließlich fest, dass das Delacorte eine einzelne Show veranstalten konnte, vorausgesetzt, die Show dauerte weniger als zwei Stunden, um eine Pause und deren Vermischung zu vermeiden und nur 12 Schauspieler zu präsentieren, damit niemand teilen musste ein Ankleidezimmer.

Ali, der im vergangenen Sommer mit „Richard II“ sein Delacorte-Debüt gegeben hätte und kürzlich als stellvertretender künstlerischer Leiter ins Publikum eingetreten war, war eine natürliche Wahl für die Regie. Aber „Richard II“, ein echter Wermutstropfen, fühlte sich jetzt falsch an.

Was machte „Merry Wives“, die vielleicht am wenigsten beliebte Komödie von Shakespeare, zur richtigen Wahl? Es war zuvor nur zweimal auf der Delacorte-Bühne zu sehen, in einer Produktion von 1974 unter der Regie von David Margulies und 1994, als Daniel Sullivan Regie führte und Brian Murray Falstaff verkörperte. Das Drehbuch, das die von Shakespeare in „Henry IV“ geschaffene Falstaff-Figur wiederbelebt, liest sich wie ein elisabethanischer Fanservice. Das Stück spielt in einem Vorort von London und spiegelt seine konservative Moral wider, und hat auch einen mulmigen Unterton von Fremdenfeindlichkeit.

„Es ist engstirnig gegenüber anderen und es ist gemein“, James Shapiro, ein Shakespeare-Stipendiat am Public Theatre. „Es ist einfach ein böses Spiel. ”

Und doch hat „Merry Wives“ im Gegensatz zu vielen der bekannteren Komödien – etwa „Wie es euch gefällt“, „Twelfth Night“ oder sogar „A Midsummer Night’s Dream“ – wenig Dunkelheit und keinen Tod. Ein Stück über dumme Männer und die schlauen Frauen, die sie überlisten, hat mehrere fleischige Rollen für Schauspielerinnen, eine Shakespeare-Rarität.

Ayanna Thompson, eine andere Shakespeare-Wissenschaftlerin, die mit der Öffentlichkeit arbeitet, hielt es für Potenzial. Also schlugen sie und Oskar Eustis, der künstlerische Leiter des Publikums, es Ali vor, der es nie gelesen oder gesehen hatte. „Ich habe es aufgebrochen. Und ich dachte, das ist wirklich lustig“, sagte Ali. „Das ist so komisch und slapstick und laut. ”

Pascale Armand, links, und Susan Kelechi Watson während einer Probe. Diese Produktion verlegt Shakespeares Volkskomödie nach Harlem, die Beowulf Boritt mit seinem Set zum Leben erweckt hat. Kredit. . . Sara Krulwich/The New York Times

Trotzdem wusste er, dass es Arbeit brauchte. Und er kannte genau den Dramatiker, der es tun konnte. Er und Bioh hatten an ihrem Stück „Nollywood Dreams“ zusammengearbeitet, als die Kinos im März 2020 geschlossen wurden. Nachdem sie die Pandemie mit einer Zusammenarbeit begonnen hatten, würden sie sie mit einer anderen beenden.

Bioh hatte auch noch nie „Merry Wives“ gelesen. Aber im Vertrauen auf Ali meldete sie sich an. Gemeinsam verlegten sie die Komödie in die 116th Street, inmitten der afrikanischen Einwanderer – aus Ghana, Nigeria, Senegal, Sierra Leone – die dort leben und arbeiten.

In ihrem Drehbuch hat Bioh Shakespeares Charaktere mit der Sprache und Kultur dieser verschiedenen Gemeinschaften durchdrungen und die elisabethanische Rede mit Hinweisen auf Palmwein, Jollof Reis und Cocoyams verschachtelt.

Sie schrieb die Witze um, die sie nicht verstand und die, von denen sie dachte, dass ihre ghanaischen Tanten und Onkel sie nicht verstehen würden. „Ich möchte nicht, dass sie sich in irgendeiner Weise entfremdet fühlen“, sagte sie. In ihren und in Alis Händen wurde eine Ausgrenzungskomödie zu einer Feier des Unterschieds.

„Sie haben es geschafft, ein hässliches Spiel in ein schönes zu verwandeln“, sagte Shapiro.

Das Casting wurde hauptsächlich per Videoanruf durchgeführt, wobei Ali nach einer anderen Art von dreifacher Bedrohung suchte, sagte er. „Sie müssen mit Shakespeares Text umgehen können, sie müssen komödiantische Fähigkeiten haben, sie müssen mit dem Dialekt umgehen“, sagte er.

Er fand ein Dutzend Schauspieler, die alles können, darunter Jacob Ming-Trent („Watchmen“), der Falstaff spielt, den ortsansässigen Hedonisten der Komödie. Die Rolle angeboten, weinte Ming-Trent. „Habe ich“, sagte er. „Ich weinte. Falstaff spielen, ein Falstaff-Set in Harlem spielen? Besser geht es nicht wirklich. ”

Während dieser ersten Online-Probe war die Stimmung abwechselnd schwindlig und düster. „Wir hatten ein so hartes Jahr“, sagte Ali dem Unternehmen. „Wir haben so viel gelitten. Und wir wollen zu einem Theater zurückkehren, das so viel mehr ist, als es vorher war. “ In zwei Tagen Video-Meetings hat sich das Unternehmen auf einen Verhaltenskodex für den Proberaum geeinigt, um ihn zu einem Ort des Vertrauens und der gegenseitigen Rechenschaftspflicht zu machen. „Wir mussten als Cast und Crew entscheiden, welche Art von Raum wir schaffen wollten“, sagte Ming-Trent.

Einige Tage später konnten sie sich persönlich treffen. „Ich stehe wirklich nur unter Schock“, sagte Bioh. Sie weinte wieder. Die in einem weiten Halbkreis angeordneten Schauspieler lesen das Stück, reißen sich sogar im Sitzen, sogar maskiert gegenseitig auf.

Falstaff von Ming-Trent sprach darüber, das letzte Jahr drinnen verbracht zu haben, Netflix zu fressen und sich aus dem Kopf zu langweilen. „Kannst du mir also die Schuld geben, dass ich Madam Page und Madam Ford ausgecheckt habe?“ er brüllte. „Das sind ein paar fröhliche Frauen! Du fühlst mich?“ Sie fühlten ihn.

Biohs Adaption von „Merry Wives“ ist die einzige Show, die diesen Sommer im Delacorte gezeigt wird. Kredit. . . Sara Krulwich/The New York Times

„Wir lachen den ganzen Tag“, sagte Susan Kelechi Watson („Das sind wir“), die Madam Ford, eine der fröhlichen Ehefrauen, spielt. „Wir versuchen buchstäblich alles. Ich habe Jacob Ming-Trent wie ein Pferd geritten. ”

Dieses Gelächter nahm erst Ende Juni zu, als eine staatliche Direktive einige Beschränkungen lockerte. Der Delacorte, dessen Kapazität auf 18 Prozent gedeckelt war, konnte nun mit 80 Prozent betrieben werden. Als sie die Nachricht hörte, drehte Watson eine Siegesrunde im Proberaum. „Ich war so oft in diesem Publikum“, sagte sie. „Sie wollen, dass die ganze Menge da ist. ”

Zu garantieren, dass die ganze Menge nach so langer Zeit etwas Wunderbares sieht, erzeugt eine Art Stress. „Es besteht der Druck, nicht nur gute Schauspielerei zu liefern, sondern etwas zu liefern, an dem die Leute Freude haben“, sagte Ming-Trent.

Ali versucht, nicht zu sehr an den Druck zu denken. Bioh hofft nur, dass es der senegalesischen Frau, die ihre Haare flechtet, gefällt. Eustis wettete, dass die Produktion einen heimlichen Verbündeten im Publikum haben würde. „Weil wir uns feiern werden“, sagte er.

Und das Kreativteam vertraut darauf, dass eine Produktion rund um die afrikanische Diaspora das Publikum dazu anregt, darüber nachzudenken, welche Gemeinschaften wir im Theater und darüber hinaus typischerweise feiern. „Wir haben so viel darüber gesprochen, dass das Theater anders sein wird, wenn wir zurückkommen“, sagte Ali. „Auf radikal subversive Weise tragen dieses Stück und diese Gemeinschaft und diese besondere Produktion zu diesem Gespräch bei. ”

Nach einem Jahr, das sich hauptsächlich auf schwarze Schmerzen konzentriert, möchte Bioh eine theatralische Alternative anbieten. „Freude ist auch ein Teil unserer Erfahrung“, sagte sie. „Deshalb bin ich froh, dass die Leute zurückkommen und lachen. Es sollte eine gute Zeit sein. ”

An einem sonnenbeschienenen Montag Ende Juni, an dem die Sitze zu heiß zum Anfassen waren, versammelten sich die Darsteller im Delacorte zu einem ersten Spaziergang durch Beowulf Boritts Straßenbild. Nüchtern umrissen die Leiter verschiedener Abteilungen Covid-19-Protokolle, Sicherheitsprotokolle und den Verhaltenskodex. Ein offener Kanaldeckel auf der Bühne könne eine Absturzgefahr darstellen, warnte ein Mitarbeiter. Es hatte so viele Verhandlungen, Tests und Sorgfalt gekostet, all diese Leute in den Park zu bringen, es würde so viel mehr brauchen, um sie zum Eröffnungsabend zu bringen.

Aber in dieser Mittagshitze verschwanden diese Komplikationen für einen Moment. Ali, in Baseballmütze, Shorts und Maske, sprang auf die Bühne. Er nahm die etwa hundert Kollegen auf – Schauspieler, Designer-Administratoren, Bühnenmanager, Hausmanager und Compliance-Beauftragte – die unten aufgeführt sind. Und dann, das Mikrofon umklammernd, sprach er. „Wir sind hier“, sagte er. „Waren hier. Waren hier. ”

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